De laatste jaren worden de vakantiegangers steeds veeleisender, en niet alleen qua service en faciliteiten.  Ook ligging, gastronomie en alles wat erbij komt, dient van een uitzonderlijk niveau te zijn.  Liefst in een zo milieuvriendelijke kader.  Gili Lankanfushi is één van die zeldzame resorts waarvan je zelden negatieve commentaren of feedback te horen krijgt. Reden genoeg dus om het zelf eens aan de test te onderwerpen. Ontdek er meer over in deze longread.

Introductie

Terwijl de rest van de wereld nog steeds de tijdelijke pauzeknop heeft ingedrukt, krioelt het van de bedrijvigheid in de Malediven. Deze eilandengroep heeft het voordeel dat de bezoekers automatisch in kleinere bubbels terecht komen. Elk resort ligt op zijn eigen eiland. Niettemin volgt het land ook de wereldwijde Covid-richtlijnen en zijn testen gewoon deel van het dagelijkse leven.

Als familie met twee jonge kinderen is het niet altijd evident om een hotel of resort te kiezen. Is er een kidsclub, kunnen mama en papa naar de spa, gaan de kinderen wel iets anders kunnen eten dan alleen maar frieten en pizza, zijn de kamers ruim genoeg? De vragenlijst is eindeloos, maar gelukkig haal ik veel plezier uit het opzoeken van reviews en feedback van vorige gasten. Aanbevelingen van vrienden en kennissen zijn eveneens een waardevolle bron van informatie.

Uiteindelijk bleven van mijn selectie twee heel verschillende resorts over, die beide toch ideaal voor ons leken. Gili Lankanfushi was er één van en zou onze eerste stop worden tijdens deze reis. Nog voor onze aankomst kregen we al duidelijk een indruk van wat er ons te wachten stond. In onze mailbox dook plots een een vragenlijst op die peilde naar onze wensen.  Zo konden we de kleinste details van het verblijf personaliseren.  Van de geur van de badkamerproducten tot de soort vulling van je donsdeken of je mini-bar…alles om je instant 100% relaxed te voelen. Dat het resort eveneens één van de meest milieuvriendelijke in de ganse Indische oceaan is, nemen we er maar al te graag bij. Het past ook helemaal in het plaatje van ontspanning, rust, wellness en mindfulness.

Ligging

Na je aankomst op de internationale luchthaven van Malé dien je meestal nog een connectievlucht (per wtaervliegtuig) naar één van de vele eilanden te nemen. Of je vaart per boot een klein uur of meer naar je bestemming.

Gili Lankanfushi is gelukkig één van de weinige resorts die letterlijk op een boogscheut van de luchthaven gelegen zijn. Het was voor ons toch nog een hele verrassing dat we 55 minuten na het uitstappen van het vliegtuig in het hotel aankwamen (paspoortcontrole en afhalen van bagage inbegrepen). Het duurt amper 20 minuten om van de aankomstterminal naar het resort te gaan.

Tijdens de boottocht naar het resort komt het personeel langs om je schoenen op te halen. Eén van de slogans hier is namelijk “No news, no shoes”. Het lijkt misschien een detail, maar het geeft direct het gevoel van vakantie om met blote voeten rond te lopen terwijl je naar de verschillende boten en eilanden rondom je kijkt. De lekkere mocktail die je onderweg krijgt helpt natuurlijk ook!

Echt gek om te bedenken dat je slechts een paar kilometer van de hoofdstad verwijderd bent, maar toch in een hele andere wereld terechtkomt. Vanaf het ogenblik dat je Gili ziet liggen, merk je het prachtige blauwe water van het koraalrif, de wuivende palmbomen aan het strand en de immense villa’s voor de gasten. Niets doet je nog denken aan de drukte, het lawaai en de gebouwen van de stad. Hier kom je instant tot rust.

Ondanks dat het op een boogscheut van Malé gelegen is, staat de klok een uur verder op Gili Lankanfushi. Reden is het welzijn en mindfulness van de gasten te optimaliseren aangezien zonlicht een positief effect heeft op de mens, en door de tijd een uur vooruit te schuiven sta je onbewust een uur vroeger op en kan je langer van de dag genieten.

Accommodatie

Er zijn welgeteld 45 luxueuze overwater villa’s die onderverdeeld zijn in 11 categorieën. Dit geeft het resort niet alleen een boutique-gevoel, maar zorgt er tevens voor dat er voor iedere vereiste wel een geschikte villa ter beschikking is.

Ruimte is hier letterlijk overal en zelfs de “kleinste” villa’s zijn reeds meer dan 200 m² groot. De grootste is genaamd “The Reserve” en is eigenlijk een privaat resort op zichzelf dankzij een oppervlakte van 1700 m² waarmee het tevens de grootste overwatervilla ter wereld is. Allen zijn ze opgetrokken in milieuvriendelijke, natuurlijke materialen. Zachte kleurtoetsen typeren het interieur. In meerdere villa’s is de leefruimte zelfs in openlucht (weliswaar grotendeels overdekt natuurlijk) want dankzij het gunstige klimaat kan je hier letterlijk het ganse jaar door buiten leven.

De showstopper van de immense badkamer is zonder twijfel het bad dat uitzicht geeft over het prachtige heldere water. Maar ik ben meer een douche-persoon en ook de douche is best het vermelden waard. Eens je de glazen deur van de badkamer openschuift, kom je op een overdekte loopbrug die je naar de douche zal leiden terwijl je links en rechts onder jou wederom alle tinten blauw kan bewonderen.

Ondanks het feit dat Robinson Crusoë voor de nodige inspiratie zorgde bij het creëren van deze adembenemende accommodaties, blijft de moderne technologie niet achterwege. Weliswaar springt hij minder in het oog dan bij andere resorts wat wederom het gevoel van “weg te zijn van alles en iedereen” versterkt. Voorbeelden zoals ingewerkte Bose surroundsystemen waar je zonder problemen je favoriete muziek door kan jagen, of de flatscreentelevisie die met een simpele druk op de knop uit de commode kast verrijst. Ja, zelfs een mini-koelkast om de make-up van je wederhelft niet te laten smelten is aanwezig.

Luxe zit is kleine dingen en hier is het alom present. Maar ondanks al deze understated-luxury blijven het dakterras en zonnedek de twee uitschieters van formaat.

De eerste is niet alleen ideaal om een prachtig zicht te krijgen over de lagune vanop het daybed, maar eveneens als je in openlucht onder de talloze sterren wil slapen. Er ligt immers een kingsize bed op je te wachten. Een geweldige ervaring.

Het zonnedek en de bijhorende catamaran-netten maken het echter niet makkelijk om te kiezen waar je je tijd wil doorbrengen. Sommige villa’s hebben eveneens een hangmat die een paar meter verder in het ondiepe water jouw naam roept.

Zoals je kan zien, is er letterlijk een overvloed aan keuze om je neer te vleien en volop te genieten van je vakantie. En ondanks dat we als een familie van vier in de villa verbleven, was er geen enkel moment dat we het gevoel hadden om op elkaar gepakt te zitten. Integendeel, dankzij de ruimte die gewoon zo groot is dat de bedden voor de kinderen amper in het oog springen.

Natje en droogje

Ook de innerlijke mens verdient af en toe een vakantie en daarvoor ben je hier eveneens aan het juiste adres. Om zoveel mogelijk producten, zo vers mogelijk te serveren, heeft Gili Lankanfushi zijn eigen biologische moestuin aangelegd. Indien je interesse hebt, neemt de chef je mee op een rondleiding om je allerlei ingrediënten te laten zien en proeven.

In theorie heeft het resort twee restaurants:  Kashiveli en By the Sea.

Het eerste is een à-la-carte restaurant, maar vier keer per week is er ook een thema-avond waarbij letterlijk geen enkele moeite wordt bespaard om er een ware belevenis van te maken. Tijdens ons verblijf konden was er de Asian Street Market en de Passage to India-avond. Beide waren echt top. Hier is Vietnamese pho geen lauw afkooksel zoals in vele andere plaatsen, en de butter chicken smaakte net zo goed en even verfijnd als die van in Mumbai of Delhi.

Hier kan je eveneens komen ontbijten. Letterlijk alles waar je maar aan kan denken, is hier aanwezig. Zelfs alcoholvrije champagne voor de kinderen zodat ze zich niet tekort gedaan voelen wanneer mama en papa hun ochtend beginnen met bubbels. En staat er iets niet op het menu of kan je het niet terug vinden in het restaurant, dan vraag je het gewoon en de chef zal z’n uiterste best doen om jouw keuze tevoorschijn te toveren. Mijn tweejarige dochter is bijvoorbeeld grote fan van dhosa (soort Indische pannenkoek) en toen ze een ochtend het woord ‘dhosa’ liet vallen, was er geen seconde twijfel bij het personeel en enkele ogenblikken later zat ze van haar heerlijke dhosa te smullen. Onze zoon zag natuurlijk schoon zijn kans en liet vriendelijk vallen dat hij fan is van Spiderman. Ik hoef niet uit te leggen wat er gebeurde natuurlijk…

By the Sea is het Japanse restaurant en meermaals wordt er gezegd dat er geen beter Japans restaurant te vinden is in de Malediven. Natuurlijk moesten we dit aan de test onderwerpen en onze ervaring is dat dit gezegde volledig juist is. De versheid van de producten, de afwerking van de meesterstukjes, de service van het personeel, het algemene kader,… alles klopt tot in de puntjes. Zonder twijfel een must als je hier verblijft.

Met slechts 45 villas op het eiland zou je denken dat deze twee restaurants voldoende keuze geven, echter niets is minder waar. Eender waar je ook maar wil eten op het eiland, of het nu op je favoriete stukje strand is, tussen de palmbomen, op je kamer, in de boomhut, of waar dan ook, Gili voert het uit zonder enig probleem en met de nodige wauw-factor.

Dorst zal je hier evenmin lijden en een bezoek aan de ondergrondse wijnkelder zal je zeker helpen bij het bepalen van welke wijn je die dag wil drinken (tenzij je die lekkere cocktails en mocktails echt niet kan laten vallen). Je kan hier ook genieten van wijnproeverijen, al dan niet in combinatie met aangepaste wijnen of zelfs chocolade. Wij opteerden voor de kazen terwijl de kinderen natuurlijk voor de chocolade kozen. En weer komt het oog voor detail tevoorschijn want als we plaats nemen aan het immense stuk drijfhout dat nu omgevormd is tot tafel, ontdekken we dat er warmwaterkruiken op de grond liggen om onze voeten op te laten rusten. Want welk resort laat nu zijn gasten hun blote voeten rusten op de stenen ondergrond?!

En voor die cocktails, mocktails en weet ik veel wat nog allemaal is er natuurlijk ook een geschikte plek voorzien, namelijk de overwater bar, dewelke een prachtig zicht geeft op de zonsondergang terwijl je in alle comfort geniet van dat vloeibare nectar in je glas.

Faciliteiten

Een mens vraagt zich soms af hoeveel faciliteiten een boutique-resort van de bovenste plank kan aanbieden. Wel….dat zijn er enorm veel en het relatief kleine aantal gasten heeft duidelijk geen effect op het aantal mogelijkheden om je hier te vermaken want het zijn er gewoon teveel om op te noemen.

Om te beginnen is er natuurlijk het rif en zijn omgeving. Maar sleur nu niet met je snorkels en zwemvinnen in je bagage.  Hier geef je gewoon de schoenmaten van de ganse familie door en bij aankomst ligt er voor iedereen een snorkelpakket te wachten.

Ga je liever duiken, dan kan je natuurlijk terecht bij het dive centre waar ze je eveneens van alles kunnen voorzien en duiktrips op maat organiseren. Gili  zou Gili niet zijn, mocht het niet proberen de wereld te verbeteren. Gili Veshi (hun eigen marine onderzoekscentrum) is de perfecte plek om meer te weten te komen over al de projecten waar ze hier mee bezig zijn. Zo is het kweken van koraal op natuurlijke basis, om ze daarna terug te planten in het koraalrif, één van de belangrijkste. Je kan onder begeleiding met één van de biologen die hier wonen en werken het project gaan bezoeken en daarna verder snorkelen om samen te kijken naar de wonderbaarlijke onderwaterwereld. Voor mij persoonlijk een echte top ervaring en volgende keer neem ik zonder twijfel mijn onderwatercamera mee.

Liever met beide voeten op de vaste grond, dan is de prachtige fitness zeker iets voor jou. Voor het zicht over het strand en koraalrif alleen al zou je hier die extra 15 minuten op de loopband zweten. Als de buitenlucht meer je ding is dan kan je jezelf verheugen op een prachtig tennisveld waar je onder professionele begeleiding die backhand kan verbeteren. Novac Djokovic is hier trouwens vaste klant aan huis en wie weet kan je wel een balletje met hem slaan.

Maar voor mij is de Jungle Cinema één van de beste familie activiteiten die je kan inbeelden. Gili organiseert zonder probleem een privévertoning met de film die je eerder die dag gekozen hebt, inclusief de nodige versnaperingen. Marshmallows en fruit met chocoladesaus, popcorn,…het is er allemaal bij. Pure luxe om met ons vier languit te genieten onder de sterrenhemel van een film in het midden van het groen. Hoe ik nu in de toekomst aan m’n kinderen moet uitleggen dat een gewone cinema niet dezelfde ervaring is, neem ik er met plezier bij.

Milieuvriendelijk

Het kan je ondertussen niet meer verbazen dat ook op dit gebied geen enkele moeite teveel is, met als gevolg dat je geen plastic op het eiland zal terug vinden. Het gaat natuurlijk veel verder en zoals eerder aangehaald is het herstel en onderzoek naar de koraalriffen eveneens van groot belang voor het resort.

Maar wat voor de gasten mogelijks nog het meeste opvalt, zijn de bamboofietsen die iedereen ter beschikking heeft tijdens zijn verblijf. En geen nood als de jongste leden nog niet met een fiets kunnen rijden want er is voor ieder een oplossing bedacht. Zijwielen worden indien gewenst op enkele minuten gemonteerd. Dat de fietsen helemaal uit Zuid-Oost Azië moeten komen neemt het resort er graag bij om zo toch een extra steentje bij te dragen aan het milieu.

Wellness & mindfulness

Ontspannen is echt niet moeilijk als je in dit paradijs terecht komt, maar Gili Lankanfushi helpt je maar al te graag om dit nog extra in de hand te helpen. Zo kan je elke ochtend yogalessen volgen in een paviljoen aan de oostkant van het eiland. Waarom daar? Omdat je dan tijdens je sessie kan genieten van de zonsopgang en tegelijk een prachtig zicht hebt over het strand en koraalrif.

De Meera Spa is een andere manier om je nog verder te ontspannen en alles los te laten. Volledig op het water gelegen, zijn er zes massageruimtes. Allen zijn ze voorzien van een gedeeltelijk glazen vloer, zodat je tijdens de massage kan kijken naar al de vissen die onder je doorzwemmen.

Voor de kleinsten

Ondertussen moet je jezelf geen zorgen maken over de kleinsten van de familie. Kopzorgen zijn niet goed voor persoonlijke ontspanning. Terwijl jij geniet van die heerlijke massage, of een snorkeltrip met de bioloog, zorgt het ganse Gili team voor de kinderen. Nee, het is niet de bedoeling dat je ze de ganse dag achterlaat, maar het is zeker geen probleem om aan jouw Mr. Friday te vragen of hij met de kinderen een zandkasteel wil bouwen op het strand, of rijlessen geeft in de golf cart om maar een paar voorbeelden te geven.

Er is misschien geen specifieke kids club, en het resort op zich komt niet direct in je op als je aan familievakanties denkt, maar iedereen in het resort is zo warm en joviaal met ze dat het bijna lijkt alsof ze familie zijn. Het gaat zelfs zo ver dat bij ons eerste ontbijt Mr. Friday kwam vragen of onze zoon wou meekomen naar de kleermaker(!) van het eiland om daar zijn maten op te meten voor zijn Gili Lankanfushi-uniform. Diezelfde avond wordt er een op maat gemaakt Mr. Friday-uniform afgeleverd aan onze villa en de volgende dag mag hij mee helpen bij de verschillende taken die binnenkomen.

Fier als een gieter pronkt onze zoon met zijn uniform en het is een heuse taak om hem ervan te overtuigen dat hij dit niet 24 uur per dag hoeft te dragen. Zo’n persoonlijke en tegelijk educatieve ontspanningsmogelijkheden voor de kinderen heb ik nergens anders tegen gekomen. En het beperkt zich niet alleen tot de butlers. Ook het management neemt soms één of twee kinderen onder hun hoede, iets wat elders ondenkbaar is.

Er worden ook specifieke activiteiten georganiseerd voor de kinderen zoals sushilessen of cupcakedecoratie. En telkens is het een groot succes door het oprechte en uiterst empathische personeel dat telkens de juiste manier weet te vinden om de kinderen op een enthousiaste manier te laten ontspannen. Het komt allemaal neer op het feit dat dit resort aanvoelt als een thuis waar iedereen elkaar kent en je geen zorgen hoeft te maken over eender wat. Zijn de kinderen nog niet tevreden met al die persoonlijke aandacht en vertier, dan is er nog steeds Fini Foni, de ijs- en ijslollybar waar ieder kind zijn gading wel kan vinden.

Besluit

Hoe beschrijf je een resort dat gelegen is op z’n eigen eiland en waar zelfs de tijd wordt aangepast voor het welzijn van de gasten? Daarbovenop komt nog dat het allemaal zeer vertrouwd aanvoelt, ook al is het je eerste keer dat je dit paradijs bezoekt.

Ja, er hangt een aardig prijskaartje aan vast maar door het kleinschalige karakter van Gili Lankanfushi is dat te begrijpen, zeker als je ziet hoeveel je ervoor terug krijgt. Het hoge percentage wederkerende gasten is het bewijs dat je op dit eiland kan vinden wat je zoekt, irrelevant wat dat voor iedere individu mag zijn.

Ons verblijf was simpelweg perfect om met elkaar als familie even tot rust te komen en de problematiek van de huidige pandemie grotendeels achterwege te laten. Dat dit mogelijk was in een milieuvriendelijke omgeving die tevens streeft om de wereld dat klein beetje beter te maken is zeker mooi meegenomen.

Om het met de woorden van Gil Lankanfushi te zeggen “je komt aan als gast, vertrekt als vriend en komt terug als familie” en wie ben ik om dat tegen te spreken…